Europa y Rusia posponen la misión conjunta del Rover a Marte

La Agencia Espacial Europea y el ruso Roscosmos dijeron el jueves que posponen una misión conjunta a Marte hasta el 2022, en parte debido a las restricciones de viaje por el nuevo brote de coronavirus.

La misión ExoMars debía lanzarse este año, pero la preocupación por posibles problemas técnicos ya había llevado a ambos organismos a discutir el retraso.

«Queremos estar 100% seguros de una misión exitosa», dijo el Director General de la Agencia Espacial Europea Jan Woerner en una declaración. «No podemos permitirnos ningún margen de error. Más actividades de verificación asegurarán un viaje seguro y los mejores resultados científicos en Marte».

Dmitry Rogozin, el jefe de Roscosmos, dijo que el retraso se debió principalmente a problemas técnicos, agravados por el brote de coronavirus, «que dejó a nuestros expertos prácticamente sin posibilidad de proceder con los viajes a las industrias asociadas».

El objetivo de la misión es poner un rover en el planeta rojo para ayudar a determinar si ha habido vida en Marte. Los científicos esperan que el rover, equipado con instrumentos de alta tecnología y nombrado en honor a la química británica Rosalind Franklin, sea capaz de excavar en busca de firmas biológicas de vida bajo la superficie marciana y también proporcionar más información sobre la historia del agua del planeta.

El aplazamiento es otro revés para el programa ExoMars después del lanzamiento en 2016 de un orbitador y un módulo de aterrizaje de prueba. El Orbitador de Gas Trace fue desplegado con éxito, pero el módulo de aterrizaje Schiaparelli funcionó mal y se estrelló en la superficie de Marte, lo que pone de relieve la dificultad de poner una sonda en el planeta.

Hasta ahora, los Estados Unidos son el único país que ha logrado aterrizar con éxito una sonda en funcionamiento en Marte. Los aparatos de aterrizaje Curiosity e InSight de la NASA siguen operando en el planeta.

Otras tres misiones a Marte están planeadas para este verano. Los Estados Unidos están lanzando un módulo de aterrizaje, China tiene una combinación de módulo de aterrizaje y orbitador, y los Emiratos Árabes Unidos están enviando un orbitador.

Las naves espaciales sólo pueden ser lanzadas a Marte cada dos años, para aprovechar la mejor alineación posible entre la Tierra y su planeta vecino.

El jefe de la misión científica de la NASA, Thomas Zurbuchen, dijo que la ESA y Roscosmos tomaron una «dura decisión» al retrasar la misión ExoMars. «Lanzar y aterrizar de forma segura una nave espacial en Marte es extremadamente exigente y requiere muchas tecnologías y sistemas para funcionar perfectamente», escribió en Twitter.